La señora Lee Soon-ok nació en 1947 en una privilegiada e incondicional familia del Partido de los Trabajadores de Corea. Su abuelo había luchado en el ejército manchú de Kim Il-sung contra la ocupación japonesa de Corea. Su hijo estaba inscrito en la Universidad Kim Il-sung en Pyongyang, abierto solo para niños de la élite. Formada como contadora, la Sra. Lee ascendió para convertirse en supervisora ​​en el Centro de Distribución No.65 en Onsong, provincia de Hamgyong del Norte, que distribuía telas fabricadas en China a funcionarios del Partido y del Estado. Fue arrestada en 1986 en lo que ella cree que fue una lucha de poderes entre el Partido de los Trabajadores, cuyos miembros manejan el sistema de distribución nacional, y la policía de seguridad pública, quienes no estaban satisfechos con la cantidad de bienes que les fue entregada por los centros de distribución. Fue acusada de robo y soborno y retenida durante siete meses en la cárcel de la Agencia de Seguridad del Estado de Onsong Bo-wibu, donde fue torturada severamente porque se negó a confesar las acusaciones en su contra. Luego, al ser expulsada del Partido, fue trasladada a un centro de interrogatorio provincial de la Agencia de Seguridad del Pueblo, donde estuvo detenida durante otros siete meses y luego sometida a torturas.

Para escapar aún a más torturas y amenazas contra los miembros de su familia, la Sra. Lee finalmente aceptó firmar una confesión. Posteriormente, fue juzgada públicamente y sentenciada a catorce años en Kyo-hwa-so No.1, ubicada en Kaechon, provincia de Pyongan, donde, entre otras cosas, los prisioneros fabricaban prendas de vestir. Aunque originalmente trabajó en las líneas de costura ordinarias, finalmente fue transferida debido a su experiencia contable y gerencial a la oficina administrativa de la prisión. Aquí, ella tuvo la oportunidad de observar y aprender mucho más sobre cómo funcionaba la penitenciaría de trabajos forzados.

Después de su liberación, en febrero de 1994, la Sra. Lee y su hijo huyeron de Corea del Norte a China y finalmente llegaron a Corea del Sur en diciembre de 1995 a través de Hong Kong. Una vez en Corea del Sur, escribió una memoria de la prisión, Ojos de animales sin cola: Memorias de prisión de una mujer norcoreana, que nombra a numerosas personas que murieron bajo tortura en las cárceles de Onsong y de diversos malos tratos en el campo de trabajo de la prisión Kaechon.

El testimonio de la Sra. Lee para este informe se extrajo de sus memorias en prisión publicadas, así como de una entrevista personal.

Kyo-hwa-so No.1, Kaechon, provincia de Pyongan del Sur

Situada en la esquina de un valle rodeado de montañas en Kaechon, provincia de Pyongan del Sur, Kyo-hwa-so No.1 es un complejo penitenciario que alberga, en el momento del encarcelamiento de la Sra. Lee, unos 6.000 prisioneros. Una pared alta con una valla de alambre electrificada rodea el complejo. Incluye dormitorios de prisioneros, una gran fábrica de dos pisos y edificios de oficinas para guardias y funcionarios de prisiones.

Los otros prisioneros, en el momento del encarcelamiento de la Sra. Lee, incluían a criminales condenados, ciudadanos condenados por no obedecer las leyes del gobierno, y la Sra. Lee informa, unas 250 mujeres coreanas que voluntariamente “repatriaron” de Japón en noviembre de 1987. Algunas mujeres , según los informes, eran amas de casa condenadas por robar alimentos para sus familias a medida que el sistema de producción y distribución de Corea del Norte comenzaba a declinar.

Se suponía que los presos recibían raciones de unos 700 gramos por día, que consistían en maíz, arroz y alubias. En cambio, los guardias se comían el arroz y las alubias, dejando a cada prisionero solo con unos 100 gramos de maíz por comida, o unos escasos 300 gramos por día. El hambre constante y severa era la norma, y ​​el ambiente deshumanizante llevó a los prisioneros a pelear entre ellos por restos de comida.

Las ocupaciones primarias del trabajo penitenciario en Kyo-hwa-so No.1 durante el encarcelamiento de Lee fueron la fabricación de prendas de vestir y calzado. Los prisioneros consideraban que la fabricación de zapatos era la peor de las dos ocupaciones debido al trabajo duro que conlleva cortar y coser cuero y por el pegamento tóxico que se usa en los zapatos. La fábrica de ropa inicialmente era uniformes del ejército. Más tarde, produjo sostenes para exportar a la Unión Soviética, tapetes para exportar a Polonia, suéteres tejidos a mano para exportar a Japón y flores de papel para exportar a Francia.

Las fábricas de prendas de vestir femeninas se organizaron en varios departamentos: corte de telas, líneas de costura, mantenimiento de maquinaria y servicios de instalaciones. La mayoría de los departamentos tenían entre 250 y 300 miembros, y cada departamento tenía un supervisor, encargado de contabilidad y mensajero. Los departamentos se organizaron en unidades de cincuenta a sesenta prisioneros, y cada unidad se dividió en equipos de trabajo de cinco a siete presos, con un prisionero asignado para ser el líder del equipo de trabajo. Cada equipo de trabajo hacia todo como un grupo: comer, dormir e incluso ir al baño. Los recién llegados tuvieron dificultades para adaptarse al régimen de descanso del grupo. Inicialmente incapaces de contenerse, estos prisioneros tendrían que permanecer sentados en sus puestos de trabajo de la línea de costura con la ropa sucia.

Todo el grupo sería castigado por la infracción de uno de sus miembros, una infracción común es el incumplimiento de las cuotas de producción individuales o grupales. El castigo más común e inmediato fue reducir las raciones de comida. Con frecuencia, la amenaza de raciones de alimentos reducidas llevaba a las mujeres a trabajar con dolores constantes. En invierno, las manos y los dedos entumecidos por el frío eran propensos a los accidentes causados ​​por las agujas de coser y las tijeras. Conscientes de sus cuotas de producción, los prisioneros continuaron en sus estaciones de trabajo, doblemente temerosos de que su sangre goteara y ensuciara las prendas.