La Sra. Ji Hae-nam nació en 1949 en Namun-ri, ciudad de Hamhung, provincia de Hamgyong del Sur. En un momento dado ella estuvo trabajando como cuadro de propaganda del Partido de los Trabajadores Coreanos, visitando fábricas para explicar la política del partido y exhortando a los trabajadores de las fábricas, a veces a través de canciones de trabajo patriótico, a cumplir con sus cuotas de producción. Pero después del XIII Congreso del Partido en 1989, su fe en el Partido comenzó a flaquear. Una década de dificultades comenzó poco después.

En ese momento, un programa de televisión norcoreano que se burlaba del ex presidente surcoreano Park Chunghee presentaba a una de las concubinas de Park cantando una canción pop aparentemente surcoreana, “Do not Cry for Me, Younger Sister (Hong-do)”. La Sra. Ji le gustó la canción y su melodía y la memorizó. En una celebración del calendario lunar coincidiendo con el día de Navidad, el 25 de diciembre de 1992, Ji y otras cuatro mujeres tuvieron una fiesta con música por la noche en Hamju-kun, provincia de Hamgyong del Sur. En esta fiesta, ella le enseñó la canción a las otras mujeres. Oído por los vecinos, fue denunciada a las autoridades y arrestada por cantar una canción de Corea del Sur. Primero, Ji fue llevada a la cárcel de An-jeon-bu (Agencia de Seguridad del Pueblo) en Hamju-kun durante quince días, y luego a la cárcel de la policía de An-jeon-bu en Myungchon-kun, provincia de Hamgyong del Norte. Durante su detención preventiva, un guardia de la instalación de detención la golpeó y abusó sexualmente de ella. Mortificada por los malos tratos infligidos por el joven guardia, que tenía poco más de veinte años, Ji intentó suicidarse tragando trozos de cemento.

Las otras cuatro mujeres de la fiesta fueron sentenciadas a ocho meses de trabajos forzados. Durante la investigación del rol de la Sra. Ji como líder de la canción, el cargo de falsificar documentos para obtener más raciones de comida se agregó al cargo de “perturbar el orden socialista” – “Artículo cincuenta y algo”, recuerda. Fue sentenciada a tres años de rehabilitación por medio de trabajo forzado en la prisión para mujeres Kyo-hwa-so No.1 en Kaechon, provincia de Pyongan del Sur.

Después de cumplir dos años y dos meses de su sentencia de tres años, en septiembre de 1995, la Sra. Ji, junto con otros cincuenta presos de “crímenes ligeros”, fue liberada con motivo del quincuagésimo aniversario de la liberación de Corea de la ocupación japonesa. Ella regresó a Hamju-kun, pero como una ex prisionera, sintió que las puertas estaban cerradas para ella. A medida que la economía se deterioraba, no pudo ganarse la vida como vendedora ambulante y recurrió a vender su sangre en los centros de transfusión. Hambrienta y desilusionada con sus perspectivas de futuro, huyó a China en septiembre de 1998, pero casi inmediatamente fue atrapada por un traficante y vendida a un chino físicamente deformado que la encerró como un “juguete sexual” durante siete meses antes de que pudiera escapar. Luego se dirigió a Weihai, donde trabajó en un restaurante y ahorró el poco dinero que pudo. Eventualmente se asoció con otros seis norcoreanos en China y robó un barco para tratar de llegar a Corea del Sur por mar, pero el motor se averió. El bote se llenó de agua y los pescadores chinos lo remolcaron hasta la costa. Poco después, Ji y sus compañeros coreanos robaron otro barco y se embarcaron otra vez, pero este barco fue interceptado por las autoridades y los marineros aficionados los entregaron a los guardias fronterizos chinos.

Llevada al centro de detención de Dandong en China, la Sra. Ji fue repatriada por la fuerza a Corea del Norte y enviada a la prisión de Bo-wi-bu (Agencia de Seguridad Nacional) en Sinuiju, donde había veinticinco mujeres y treinta hombres, todos tal-buk-ja (“personas escapadas del Norte”). Mientras estaba en esta cárcel de Bo-wibu, la golpearon con palos de escoba, la obligaron a arrodillarse durante horas seguidas y la obligaron a hacer el ejercicio de “ponerse de pie y sentarse” hasta el punto del colapso, generalmente después de treinta o cuarenta minutos. Algunas de las mujeres más jóvenes fueron mantenidas en confinamiento solitario y abusadas sexualmente, informa Ji. Después de un mes, la enviaron al Sinuiju jip-kyul-so (centro de detención). Pero una semana después, el 25 de diciembre de 1999, fue liberada como parte de un perdón más extendido para las personas repatriadas desde China.

Temiendo que la vigilaran constantemente y posiblemente que la volvieran a arrestar, Ji se dirigió a Musan. En enero de 2000, cruzó el río Tumen congelado de vuelta a China. Esta vez, su suerte cambió. Encontró trabajo en una compañía administrada por un surcoreano. Luego se encontró con un pastor surcoreano que ayudó a un grupo de refugiados norcoreanos, incluido Ji, a llegar a Corea del Sur. El grupo fue de Weihai a Beijing a Kunming en el sur de China. Atrapados por la policía china cerca de la frontera con Vietnam, se hicieron pasar por chino-coreanos y caminaron durante la noche por un camino de montaña hacia Vietnam. En tren, en moto y a pie recorrieron el sudeste asiático y llegaron a Seúl, donde obtuvieron asilo.

Durante su entrevista para este informe, que duró toda la tarde en una oficina de una ONG de derechos humanos en Seúl, Ji habló con enfado mientras describía las condiciones de Kyo-hwa-so No.1 en Kaechon. Ella se reía mientras relataba sus desventuras en alta mar en barcos robados y con fugas que casi no tenían posibilidad de cruzar el Mar del Oeste (también llamado el Mar Amarillo) hacia Corea del Sur. Y ella se esforzaba por contener las lágrimas cuando se refirió a los hostigamientos y violaciones sexuales que sufrió bajo custodia y como víctima de trata. Para la última pregunta de la entrevista, el traductor Coreano-Inglés le preguntó a la Sra. Ji si alguna vez volvió a cantar la canción, “Do not Cry for Me, Hongdo”. En seguida contestó: “Oh, sí, y ahora sin miedo”.

Kyo-hwa-so No.1, Kaechon, provincia del sur de Pyongan

Rodeado por una pared de 4 metros cubierto con alambre de púas, Kyo-hwa-so No.1 tenía aproximadamente 1.000 mujeres presas que fabricaban prendas de vestir y artículos de cuero durante el encarcelamiento de Ji. (Poco antes de su llegada, cientos de mujeres habían sido transferidas a otra prisión, según le dijeron otros presos). Los presos se dividieron en nueve divisiones de trabajo y unidades de trabajo más pequeñas. Dos divisiones de trabajo hacían zapatos y bolsos de cuero. Se trajeron hombres de otra prisión para preparar el cuero. Como la marroquinería fue el peor trabajo, fueron los delincuentes reincidentes y los infractores de la prisión, entre setenta y ochenta mujeres, quienes fueron asignados a las divisiones de cuero. El delito de Ji era esencialmente político, pero muchos otros presos habían sido condenados por robo, fraude, asesinato, adulterio y prostitución.

Mientras que la mayoría de las mujeres trabajaban en líneas de costura, otras unidades de trabajo fueron organizadas para cocinar, construir, limpiar, mantener, cultivar fuera del complejo de la prisión y una “unidad de trabajo diurno” móvil. Cada unidad de trabajo recibía una cuota de producción que requería mucho trabajo y veloz. No se permitía hablar en las líneas de costura, y “a diario”, las guardianas o vigilantes pateaban o golpeaban a las mujeres presas que trabajaban demasiado despacio delante de los otros presos. A los infractores de las reglas menores se les dieron trabajos menos deseables o raciones reducidas. Los peores delincuentes fueron colocados en pequeñas celdas de castigo donde no podían acostarse o ponerse de pie.

Las horas de trabajo eran desde las ocho de la mañana hasta las seis de la tarde, seguidas por sesiones de autocrítica de una hora y media, tanto de saenghwal-chong-hwa (crítica de la vida diaria) como de sang-ho-bi-pan (crítica mutua). Hubo incentivos y recompensas para que los prisioneros se espiaran y rumorearan, y los prisioneros lo hacían. Según Ji, la teoría de la prisión era que con su fuerza y ​​espíritu quebrantados por el trabajo duro, los presos se arrepentían a través de la autocrítica y cambiarían su forma de pensar.

La característica más sobresaliente de esta prisión es la insuficiencia de las raciones de alimentos. Cada día, a los presos se les daba una bola de harina de maíz del tamaño de una palma de la mano y algo de sopa de hojas de repollo. Según Ji, el setenta por ciento de los presos padecían malnutrición y durante sus dos años de prisión, una quinta parte de los prisioneros, es decir, aquellos que no tenían familias cercanas para llevarles comida extra, murieron de inanición y enfermedades relacionadas con la desnutrición.