El ex prisionero #6 nació en 1960 en la provincia de Pyongan del Sur. Mientras estaba en el ejército norcoreano, fue un participante de bajo nivel en un complot dentro de su unidad militar. Desvió el beneficio de los bienes que habían sido importados a Corea del Norte desde Japón y luego reexportados a China para su beneficio personal. Despedido del ejército después de casi un año de detención militar, fue condenado por un “Poder Judicial Popular” civil en Dukchun y sentenciado a dos años en Kyo-hwa-so No.77 cerca de Danchon, provincia de Hamgyong del Sur. El campo era un campo de mineros de oro donde unos 2.000 de aproximadamente 7.000 a 8.000 prisioneros murieron a causa de accidentes mineros, desnutrición y enfermedades relacionadas con la desnutrición durante los dos años que el ex prisionero #6 fue encarcelado allí, a fines de la década de 1980.

El ex prisionero #6 estuvo extrayendo oro por tres meses y luego pasó seis meses en la “clínica de salud” de la prisión antes de cumplir el resto de su sentencia trabajando en la cafetería de la prisión. Fue liberado en 1987. Más tarde huyó a China, donde vivió durante varios años antes de llegar a Corea del Sur en 2001.

Kyo-hwa-so No. 77

De acuerdo con el ex prisionero #6, había una gran prisión de trabajo Kyo-hwa-so No.55 en Chunma, provincia de Hamgyong del Sur. Sin embargo, ese campamento estaba tan abarrotado que varios prisioneros fueron transferidos a Kyo-hwa-so No.77, un campamento de trabajo de reeducación de kyung-jae-bum (delincuente económico). El campamento estaba ubicado en las montañas entre Daeheung y Geomtuk en la provincia de Hamgyong del Sur. Durante el tiempo en que el ex prisionero #6 fue encarcelado, Kyohwa-so No.77 tenía entre 7.000 y 8.000 prisioneros, todos varones, la mayoría de los cuales cumplían sentencias de tres años.

El kyo-hwa-so se dividió en unidades de 800 a 1.000 prisioneros, y estas unidades se dividieron en subunidades de 60 a 100 prisioneros. En la unidad del ex prisionero #6, entre 15 y 20 prisioneros eran personas encarceladas por ir a China, pero la mayoría eran prisioneros condenados por delitos penales en cualquier país. Alrededor de la mitad de los prisioneros que ingresaron a esta unidad ya estaban desnutridos y enfermos por raciones de alimentos a nivel de subsistencia mientras se encontraban en prisión preventiva y antes de la sentencia. En Kyo-hwa-so No.77 los prisioneros eran alimentados diariamente con una pequeña bola de maíz, arroz y alubias del tamaño de una taza de café, junto con una sopa acuosa de col salada. (Estas raciones de alimentos por debajo del nivel de subsistencia precedieron a la hambruna de mediados de la década de 1990 en Corea del Norte). Los prisioneros dormían en dormitorios de madera con capacidad para entre 60 y 70 personas.

La mayoría de los prisioneros en Kyo-hwa-so No.77 extraían oro. Algunas de las minas se remontan a los primeros días de la ocupación japonesa de Corea a principios del siglo XX. Para acceder a las vetas de oro extraíble era necesario descender y, luego, subir una escalera de madera de 500 metros de longitud, utilizando faroles de gas para encender la luz. Las muertes por accidentes mineros ocurrieron a diario, incluidas las muertes múltiples resultantes del colapso parcial de los pozos mineros.

Enormes cantidades de prisioneros estaban tan gravemente desnutridos que después de un corto período de trabajos forzados, ya no podían trabajar en las minas y eran enviados a la clínica o sección “hospitalaria” del campo de prisioneros. En ocasiones, esta sección podia contener hasta 1.000 presos. Algunos prisioneros se lesionaban intencionalmente para salir de las minas. Los prisioneros se quedaban en la clínica de uno a seis meses, pero la clínica era principalmente un lugar para esperar la muerte. Durante la detención del ex prisionero #6, casi un tercio de los prisioneros murió dentro de su primer mes en la clínica. A veces, si un prisionero estaba a punto de morir, era liberado para morir en su hogar, en un esfuerzo por reducir el número extremadamente elevado de muertes durante la detención. De treinta a cincuenta nuevos prisioneros eran trasladados cada semana para mantener la mina en funcionamiento.

Los prisioneros mismos consideraban que Kyo-hwa-so No.77 era un campo de exterminio, en el sentido de que no esperaban vivir hasta la finalización de sus (típicamente) sentencias de tres años. No obstante, las subunidades tenían una sesión de conferencia y autocrítica una vez a la semana, el sábado o el domingo previo a la cena, cuando los presos confesaban sus malas acciones y deficiencias. Durante estas sesiones, la subunidad entera se ponía de pie, excepto el prisionero confesor, quien se arrodillaba frente al grupo, frente a los guardias. Una vez al mes hubo una sesión de crítica a nivel de toda la unidad para discutir las deficiencias de producción.

Hubo ejecuciones públicas frente a todo el campamento de personas atrapadas tratando de escapar, robar del almacén de la prisión o infligirse heridas a sí mismas. Durante las ejecuciones públicas, los guardias estaban muy fuertemente armados.